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Palavas-les-Flots - Hérault

Cathédrale de Maguelone (Cathédrale Saint-Pierre et Saint-Paul) incontournable

La cathédrale des sables : un haut lieu de la chrétienté médiévale

Entre mer et étangs, située à 4 km de Palavas sur une île reliée au continent par un cordon littoral, comme coupée du monde, se dresse la cathédrale de Maguelone. Cet imposant monument de style roman niché au cœur d'un jardin arboré, fût pendant plus de mille ans l'un des plus hauts lieux de la chrétienté en Languedoc méditerranéen.  Témoin d'un passé riche et tumultueux, elle représente l'un des plus beaux exemples de ces églises forteresses qui veillaient sur le littoral languedocien au Moyen-âge. Elle accueille chaque année de nombreux visiteurs séduits par cette balade hors du temps.

Cathédrale de Maguelone (Cathédrale Saint-Pierre et Saint-Paul)
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Tympan - Cathédrale de Maguelone - Palavas-les-Flots
Tympan - Cathédrale de Maguelone - Palavas-les-Flots

Isolée sur son île plantée de vignes et de pins centenaires, en partie dissimulée au cœur d'un jardin foisonnant, la cathédrale de Maguelone semble se protéger du brouhaha de la vie moderne. Son élégante silhouette, d'une grande pureté et d'une austérité à la fois grave et sereine ne parait se dévoiler qu'à celui qui le désire vraiment. 

La cathédrale de Maguelone : un superbe édifice de style roman

Cathédrale de Maguelone
Cathédrale de Maguelone

Construite aux 12 ème - 13 ème siècles, la cathédrale de Maguelone est un édifice imposant, sobre mais d'une grande pureté, superbe exemple de style roman. Elle est classée aux Monuments Historiques. Son fronton présente un magnifique portail sur le tympan duquel figure une scène biblique représentant le Christ sur un trône entouré d'un âne, d'un aigle d'un lion et d'un bœuf. De chaque côté de la porte siègent les Saints Patrons de la cathédrale : Saint-Pierre et Saint-Paul.
L'intérieur, avec ses hauts murs de pierre nus aux ouvertures étroites, amplifie cette sensation de majesté et de sobriété. Le sol du transept est tapissé de tombes, pour la plupart anonymes. On y découvre également quatre remarquables gisants d'évêques, en marbre blanc.
Un escalier de pierre mène à l'étage où une pierre tombale dédiée à l'évêque Jean de Montlaur sert d'autel, et d'où l'on a une vue superbe sur l'intérieur de la cathédrale.

Des siècles d'histoire mouvementée

Dalle funéraire Maguelone
Dalle funéraire Maguelone

Cité et port romain sous l'antiquité, le site passera au 5ème s. sous le joug des barbares wisigoths, période pendant laquelle la religion chrétienne va peu à peu s'imposer. Puis les conquêtes arabes feront de Maguelone un port sarrasin. Cependant, la liberté de culte sera maintenue sur l'île. Les francs et Charles Martel repousseront les arabes et dévasteront la cité en représailles. L'île, abandonnée pendant 3 siècles, deviendra un repère de pirates.
Au début de notre ère, l'île n'était accessible qu'en bateaux lesquels empruntaient des graus (chenal) pour naviguer.
Ce n'est qu'au fil du temps, les alluvions s'amassant peu à peu, qu'un cordon littoral se créa pour relier l'île au continent.

L'essor d'un évêché puissant

Vue sur Palavas-les-Flots - Maguelone - Hérault.
Vue sur Palavas-les-Flots - Maguelone - Hérault.

Au début du 11ème siècle, l'évêque Arnaud entreprend de reconstruire la cathédrale et de faire bâtir un pont qui rejoindra l'Ile au continent (aujourd'hui vers Villeneuve-lès-Maguelone). Afin d'éviter les pillages, il y fait rajouter des remparts, des tours, des créneaux et mâchicoulis, … Maguelone devient une véritable forteresse. En 1085, le Comte de Melgueuil fait don de l'évêché au Pape Grégoire VII et à ses successeurs. Le Pape Urbain II en visite déclarera la cathédrale "2ème, après celle de Rome" et lui accordera le port des armes pontificales : les clés de Saint Pierre.


Une nouvelle cathédrale y sera construite au 12ème siècle, avec un cloitre de 2 étages, 1 logis pour l'évêque, et des bâtiments pour assurer une plus large hospitalité : ils vont accueillir, soigner, loger et nourrir les pèlerins, pauvres, lépreux, mais aussi juifs et sarrasins, "par souci d'humanité".

Pendant 500 ans l'île va rester le siège des évêques. Elle servira à plusieurs reprises de terre d'asile aux pontifes fuyant les luttes de Rome. Grâce aux séjours d'illustres personnalités, aux revenus des salins et aux droits de pêche, le site va prospérer.
Pourtant, dès le début du 15ème siècle, Montpellier, ville dynamique, marchande, universitaire se montre très attractive. A tel point que l'évêché quitte la cathédrale de Maguelone pour s'y installer. Le siège épiscopale y sera transféré en 1536, l'Ile servira alors de sépulture aux évêques.

Quelques années plus tard, les protestants, trouvent asile dans les fortifications. Richelieu les fera chassés par les troupes royales qui y établiront une garnison pendant plusieurs années, et ordonnera le démantèlement des fortifications.

Il ne restera plus alors sur l'île que la cathédrale "dénudée" et une modeste maison permettant au prêtre d'assurer son service divin. La famille Fabrègues rachètera l'île en 1852 et fera restaurer partie la cathédrale mais sans les fortifications ….

Maguelone aujourd'hui : "les Compagnons de Maguelone"

Aujourd'hui, Maguelone a renoué avec sa vocation d'hospitalité. Le site accueille depuis 1969 un centre d'Aide par le Travail (CAT), installés dans les anciens bâtiments agricoles. "Les Compagnons de Maguelone" sont ainsi en charge de l'exploitation des vignes qui entourent la cathédrale, mais également de la conchyliculture, de la pêche sur l'étang du Prévost et proposent un large éventail de prestations et de services. Ils contribuent par ailleurs à la restauration et à la mise en valeur du lieu, accueillent les visiteurs et assurent l'animation du site.


Ils s'occupent enfin du Magasin du Prévost, lieu de valorisation et de vente des produits du CAT, où vous retrouverez coquillages, poissons, produits régionaux et vins de Domaine de Maguelone (rouges, rosée et blancs).

Visite en image : 6 diapos
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Informations complémentaires :

Palavas-les-Flots (Hérault), à 10 km au sud de Montpellier.
Domaine de Maguelone.


- Accès par Palavas-les-Flots :
De mi-septembre à fin avril
: possibilité d'accès direct en voiture, depuis la rive droite par le chemin fléché "cathédrale de Maguelone".
De mai à mi-septembre
: parking du Prévost (4€), puis navette (gratuite) en petit train, dernier départ vers la cathédrale à 17h45.


Accès par Villeneuve-lès-Maguelone :
De mi-septembre à mi-mai
: parking du Pilou (gratuit) puis 800 m à pieds.
De mi-mai à mi-septembre
: parking du Pilou (4 €) puis navette (gratuite) en petit train juqu'à l'arrêt Etang de Pierres Blanches, ou à pieds, entrée à 800 m de la passerelle.


Visites : La cathédrale est ouverte tous les jours de 9 h à 18 h et recommandée avec audio-guides disponibles au point accueil visiteurs (3€).


Renseignements : Les Compagnons de Maguelone au 04 67 50 63 63.

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