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Palavas-les-Flots - Hérault

Redoute Ballestras et Parc du Levant

Une rencontre entre la nature, l'histoire et la culture

Avec ses allures de petit fortin à la fois militaire et étrangement pittoresque et sa situation insolite, comme flottant en plein milieu de l'Étang du Levant, la Redoute Ballestras interpelle immanquablement les visiteurs arrivant à Palavas-les-Flots. Cette ancienne tour de guet, patrimoine et témoin du passé palavasien, fut initialement construite à l'emplacement de l'actuel Phare de la Méditerranée en 1743. Longtemps tombée dans l'oubli, elle fut à la fin du 20ème siècle reconstruite pierre par pierre à son emplacement actuel, entre les étangs lagunaires et la ville, sur le site fort agréable du Parc du Levant et constitue un lieu de promenade et de découverte touristique incontournable de Palavas. La Redoute Ballestras abrite aujourd'hui le Musée Humoristique Albert Dubout, célèbre dessinateur caricaturiste du 20ème siècle qui croqua avec humour, finesse et bonhommie la vie quotidienne des palavasiens.

La Redoute Ballestras et le Parc du Levant

Redoute Ballestras - Palavas
Redoute Ballestras - Palavas

Du joli Parc du Levant qui l'entoure, on y accède en empruntant un charmant ponton bordé d'étranges lampadaires tordus, traversant alors un environnement naturel riche et authentique, dont la flore sauvage fut entièrement reconstituée à l'identique lors de la reconstruction de la tour et que la faune locale s'est tout naturellement appropriée. La balade est très agréable et le lieu insolite et charmant. On en oublierait presque que cette gracieuse tour de guet, dont l'histoire remonte à la fin du 18ème siècle, eut une vie chaotique qui faillit la mener à sa totale disparition, elle qui fut à l'origine de l'implantation de Palavas-les-Flots en ces lieux !

Un peu d'histoire…

Redoute Ballestras - Palavas
Redoute Ballestras - Palavas

Remontons au début du 18ème siècle : la piraterie s'accroit en Méditerranée. Palavas les flots n'existe pas encore et Montpellier est à l'époque une place commerciale de premier plan et contrôle le monopole de denrées rares, attirant la convoitise des corsaires. Afin d'endiguer ces exactions, les Etats du Languedoc lèvent une troupe chargée de défendre la côte, décision que se révèlera insuffisante. C'est la bourgeoisie montpelliéraine qui, voyant dans ces trafics une menace au développement économique du Languedoc, va décider de la construction de 8 tours signal à usage sémaphore entre le Grau du Roi et le Cap d'Agde. Érigées entre 1743 et 1746, elles ont pour vocation de protéger le commerce et les pêcheurs.


Ainsi la Redoute Ballestras sera construite en 1743, entre la mer et les étangs et va favoriser l'installation d'un tout petit village de pêcheurs, "les cabanes de Ballestras", dont les habitants se sentiront rassurés et protégés par la présence des gardes. C'est ainsi que nait le berceau de l'actuel village que nous connaissons tous : Palavas-les-Flots !


La Tour va jouer son rôle dissuasif et le village va peu à peu prendre de l'ampleur. La seconde partie du 19ème siècle voit progressivement la menace des contrebandiers s'éloigner et les tours perdre de leur utilité. Parallèlement la situation du village, son climat tempéré et sa brise marine attirent de plus en plus de monde. La population s'accroit et le besoin en eau se fait sentir. En 1906, la Tour Ballestras est alors décapitée et recouverte d'un réservoir d'eau servant à alimenter la population. En 1920, Palavas-les-Flots devient une station balnéaire à la mode, et l'on décide de la construction de l'Institut Héliomarin Saint-Pierre et du Casino Granier. Pour la même raison, un réservoir supplémentaire lui sera adjoint dans les années 30.


En 1943, pour faire face à des besoins croissants en eau, une décision drastique est prise : la construction d'un immense château d'eau moderne en béton qui va complètement englober l'édifice précédent, le faisant ainsi totalement tomber dans l'oubli jusqu'à la fin du 20ème siècle, période ou devenu inutile, le château d'eau fut un temps voué à la démolition…

La renaissance d'un patrimoine historique palavasien

C'était sans compter sur la vision et la volonté de la municipalité qui va imaginer un grand projet de transformation de cette grande tour de béton disgracieuse en un magnifique restaurant panoramique tournant, l'actuel et bien nommé Phare de la Méditerranée.


Les travaux débutent en 1998 et la Tour Ballestras est exhumée de son cercueil de béton. Dans un souci de réhabilitation du patrimoine ancien et pour permettre aux palavasiens d'aller à la rencontre de leur passé, décision est prise de démonter pierre par pierre la tour de guet, puis de la reconstruire, à l'identique, sur un petit ilot en plein milieu du Parc du Levant. Ce travail délicat à été rendu possible grâce au savoir-faire et à l'expérience des Compagnons du Tour de France. Afin de respecter l'authenticité et la beauté du lieu, l'environnement naturel et la flore ont été eux aussi reconstitués à l'identique.

Le Musée Albert Dubout

Musée Humoristique Albert Dubout
Musée Humoristique Albert Dubout

Depuis 1992, la Tour Ballestras abrite le Musée Humoristique Albert Dubout (1905 -1976), célèbre dessinateur caricaturiste hors-norme et amoureux de Palavas dont les personnages (ses chats, sa "grosse bonne-femme et son petit meussieur", ses foules, et ses scènes de vie quotidienne font le bonheur des visiteurs petits et grands nostalgiques des années 50 -70"…

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